Un pescador de la mosca y su perro perdiguero de oro gozan del río de Provo en Utah. Caninos, sugiere la investigación emergente, son más como los seres humanos de lo que nunca imaginamos. Fotografía de Cameron Lawson, National Geographic Creative.

Es probable que no sorprenda a los dueños de perros, pero la creciente investigación sugiere que el mejor amigo del hombre a menudo actúa más humano que canino.

Los perros pueden leer expresiones faciales, comunicar celos, mostrar empatía, e incluso ver la televisión, los estudios han demostrado. Ellos han recogido a estas personas como rasgos durante su evolución de lobos a mascotas domesticadas, que ocurrieron entre 11.000 y 16.000 años atrás, dicen los expertos.

En particular, "prestar atención a nosotros, llevarnos bien con nosotros, [y] tolerarnos" ha llevado a características particulares que a menudo reflejan la nuestra, dice Laurie Santos, director del Laboratorio de Cognición Comparativa de Yale.

Aquí están algunos de los últimos estudios que muestran el lado humano de nuestros compañeros caninos.

Un pug observa a seres humanos en el Parque Nacional Wrangell-Saint Elias en Alaska. Los perros son muy observadores de las interacciones de sus dueños con otras personas, sugiere una nueva investigación.
Fotografía por Rich Reid, National Geographic

Perros Eavesdropping

La escucha social -o la observación de personas- es fundamental para las interacciones sociales humanas, ya que nos permite averiguar quién es bueno y quién es malo.

Según un estudio publicado en agosto en la revista Animal Behavior, nuestros perros escuchan también. (Lea "Animal Minds" en la revista National Geographic).

En un nuevo estudio, los científicos probaron 54 perros que cada uno miró a sus dueños luchar para recuperar un rollo de cinta de un contenedor. Los perros se dividieron en tres grupos: auxiliar, no auxiliar y control.

En el grupo de ayuda, el propietario solicitó ayuda de otra persona, que tenía el contenedor. En el grupo de no-ayudante, el propietario pidió ayuda de una persona, que luego dio la espalda sin ayudar. En el grupo de control, la persona adicional se dio la espalda sin que se le pidiera ayuda. En todos los experimentos, una tercera persona, "neutral", estaba sentada en la habitación.

Después de la primera ronda de experimentos, la persona neutral y el ayudante o no ayudante ofrecieron ambos trata al perro.

En el grupo no-ayudante, los caninos con más frecuencia favorecieron el trato de la persona neutral, evitando al no ayudante. Sin embargo, en el grupo de ayuda, los perros no favorecieron al ayudante ni a la persona neutral sobre el otro. Los científicos han observado anteriormente resultados similares en los recién nacidos humanos y los monos capuchinos. (Ver "¿Pueden los perros sentir nuestras emociones?", El estudio de bostezos sugiere que sí.)

¿Así que los perros toman partido al ignorar a las personas que son malas con sus dueños? Sólo las investigaciones futuras lo dirán.

Te hizo mirar

La mirada es instintiva para muchos animales -incluyendo humanos, chimpancés, cabras, delfines e incluso la tortuga de patas rojas- porque alerta a los animales de todo, desde amenazas inmediatas a "un arbusto de bayas particularmente sabroso", dice Lisa Wallis, estudiante de doctorado En el Instituto de Investigación Messerli en Viena, Austria.

Anteriormente, se pensaba que los perros seguían las miradas humanas sólo cuando participaban alimentos o juguetes. Ahora, un nuevo estudio sugiere que los perros también siguen las miradas humanas en el espacio en blanco, pero sólo si no están entrenados.

"Sabemos que deberían ser capaces de hacerlo", dice Wallis, líder de la investigación publicada en agosto en la revista Animal Behavior, pero el entrenamiento fue la "pieza perdida del rompecabezas".

En recientes experimentos, Wallis y sus colegas reclutaron 145 collies fronterizos de mascotas con una variedad de niveles de entrenamiento y edades. Los investigadores querían ver si la edad, el hábito o el entrenamiento influían en la tendencia del perro a seguir la mirada de un humano.

Wallis entonces observó las reacciones de los perros mientras miraba hacia una puerta. Sorprendentemente, sólo los collies fronterizos no entrenados siguieron su mirada - los animales entrenados la ignoraron. Esto puede deberse a que los perros entrenados aprenden a concentrarse en la cara de una persona, y no en donde la persona está buscando.

Cuando Wallis y sus colegas pasaron sólo cinco minutos enseñando a los perros sin entrenamiento a mirar su cara, comenzaron a ignorar el instinto de seguir su mirada.

Aún más sorprendente es que los perros no entrenados a menudo echaban un vistazo hacia adelante y hacia atrás entre ella y la puerta, desconcertado por lo que estaba mirando. El comportamiento, sólo visto antes en los seres humanos y los chimpancés, se llama "backs" o "doble vista", dijo. (Lea acerca de los perros de guerra en la revista National Geographic.)

"Es una lección para todos nosotros que siempre debemos examinar si la formación tiene un efecto en este tipo de estudios", dice Wallis.

Próximos pasos en la investigación del perro

En los seres humanos, el envejecimiento apresura la disminución de la memoria a corto plazo y las habilidades de razonamiento lógico, por lo que es más difícil aprender nuevas tareas. La investigación anterior ha encontrado declinaciones similares en perros, pero la memoria a largo plazo es un aspecto poco conocido de la biología del perro. (Ver "Muchos animales, incluyendo su perro, pueden tener horribles recuerdos a corto plazo").

Es por eso que Wallis y sus colegas están estudiando cómo los perros tanto jóvenes como viejos memorizar las tareas, y si los animales pueden recordar meses después.

Los resultados aún están en marcha, pero Wallis espera descubrir que es difícil, pero no imposible, enseñar a los viejos perros nuevos trucos.