La contaminación atmosférica de Beijing contribuye a una experiencia sensorial equilibrada: se ve la bruma marrón que ruge en la capital china, el sonido del tráfico que se agita por debajo y un sentimiento físico, a menudo en forma de "la tos de Pekín" Una piratería seca acompañada de una picazón de garganta .


En términos de contaminación del aire, Pekín y sus alrededores han tenido un duro invierno. En diciembre, el gobierno emitió una alerta roja, su advertencia más severa en su sistema de cuatro niveles. Las escuelas estaban cerradas. Los vuelos fueron cancelados. Los proyectos de construcción se arrastraron hasta detenerse. Hace apenas unos días, el gobierno anunció planes para reducir el consumo de carbón y crear una nueva fuerza policial para combatir la contaminación. Y por una buena razón: Los efectos del smog en la salud van mucho más allá de una tos persistente.

El humo de Pekín no está matando a miles de personas de inmediato como el infame Great Smog de Londres en 1952 - el tratamiento médico ha evolucionado desde entonces y la composición química de la contaminación es diferente. Pero la contaminación del aire puede desencadenar efectos a corto plazo como ataques cardíacos, ataques de asma y bronquitis, dice el Dr. Ray Casciari, neumólogo del Hospital St. Joseph en Orange, California. También existe el riesgo de que el smog espeso pueda causar incidentes de tráfico mortales, como el que mató al secretario ficticio de Winston Churchill en el episodio cuatro de "The Crown".

Yifang Zhu, profesor de ciencias de la salud ambiental en la Universidad de California en Los Ángeles, registra a una docena de estudiantes de UCLA que estudian en Beijing durante 10 semanas cada verano. Cuando regresan, investiga sobre ellos, probando su orina para ver cómo han sido afectados por los contaminantes del aire.

Mientras ella puede ver pruebas de la contaminación, dice que los efectos a corto plazo en sus estudiantes son reversibles.

Pero para los ancianos, los niños y las personas con condiciones de salud existentes, es una historia diferente. En esos casos, lo mejor es evitar la exposición, dice Terry Gordon, profesor de medicina ambiental en NYU Langone Medical Center.

"Si usted es una persona sana, tiene menos razones para preocuparse", dice. "Pero si usted es mayor o un niño con asma, probablemente debería serlo".

Si bien los efectos a corto plazo de la contaminación del aire son preocupantes, son las consecuencias a largo plazo que realmente preocupan a los investigadores. En 2012, 3 millones de personas en todo el mundo murieron por los efectos de la contaminación atmosférica relacionados con la salud, según un informe reciente de la Organización Mundial de la Salud. En China, más de un millón de personas perdieron la vida - el número más alto de cualquier país.

La contaminación del aire puede causar enfermedades pulmonares y enfermedades cardiovasculares, así como cáncer y defectos de nacimiento, dice Zhu. Pero es difícil medir la profundidad de las consecuencias para la salud del smog de China por varias razones, dice.

Por un lado, tales niveles elevados de contaminación atmosférica son un fenómeno relativamente reciente, y las consecuencias a largo plazo de la salud llevan tiempo para desarrollarse. En segundo lugar, la mayoría de los estudios sobre la contaminación de los aire-desencadenados efectos sobre la salud se han llevado a cabo en entornos con mucha menos contaminación que existe en China hoy en día.

"L.A. sabemos que tiene la peor calidad del aire en los Estados Unidos, y Beijing es 10 a 20 veces peor que L.A." ella dice.


En Beijing, los funcionarios se preocupan principalmente por las partículas finas de la contaminación del aire que provienen principalmente de fuentes de combustión. Las partículas venenosas, conocidas como PM2.5, son lo suficientemente pequeñas como para evitar el moco humano y penetrar en los pulmones. La Organización Mundial de la Salud dice que los niveles de PM2.5 son seguros alrededor de 25 microgramos por metro cúbico. En diciembre en Beijing, los niveles eran 15 veces las pautas, según la Associated Press.

La contaminación atmosférica severa no es un problema limitado a China. De hecho, otras áreas en el mundo en desarrollo lo tienen peor. Los mayores niveles de contaminación atmosférica urbana se registran en países de ingresos bajos y medianos en el Mediterráneo oriental y el sudeste asiático, según la OMS. Las ciudades de países como Irán e India tienen peor contaminación que Pekín, según un análisis del Washington Post basado en los datos de la OMS.