Dos científicos sugieren que la depresión no es un mal funcionamiento, sino una adaptación mental que trae ciertas ventajas cognitivas

 

La depresión parece plantear una paradoja evolutiva. Investigación en los EE.UU. y otros países estima que entre el 30 y el 50 por ciento de las personas han cumplido con los actuales criterios de diagnóstico psiquiátrico para el trastorno depresivo mayor en algún momento de sus vidas. Pero el cerebro desempeña un papel crucial en la promoción de la supervivencia y la reproducción, por lo que las presiones de la evolución debe haber dejado nuestro cerebro resistente a tales tasas de mal funcionamiento. Los trastornos mentales generalmente deben ser raros - ¿por qué no es la depresión?

 

Esta paradoja podría resolverse si la depresión era un problema de envejecimiento. El funcionamiento de todos los sistemas y órganos del cuerpo, incluido el cerebro, tiende a deteriorarse con la edad. Esto no es una explicación satisfactoria para la depresión, sin embargo, como las personas son más propensas a experimentar su primera pelea en la adolescencia y la edad adulta joven.

 

O, tal vez, la depresión podría ser como la obesidad - un problema que surge porque las condiciones modernas son tan diferentes de aquellos en los que evolucionamos. Homo sapiens no evolucionó con galletas y soda en la punta de los dedos. Sin embargo, tampoco es una explicación satisfactoria. Los síntomas de la depresión se han encontrado en todas las culturas que han sido cuidadosamente examinadas, incluyendo las sociedades en pequeña escala, como el Ache del Paraguay y el Kung del sur de África, sociedades en las que la gente vive en ambientes similares a los que prevalecían En nuestro pasado evolutivo.

 

Hay otra posibilidad: que, en la mayoría de los casos, la depresión no debe considerarse como un trastorno en absoluto. En un artículo publicado recientemente en Psychological Review, argumentamos que la depresión es en realidad una adaptación, un estado de ánimo que trae costos reales, pero también trae beneficios reales.

 

Una razón para sospechar que la depresión es una adaptación, no un mal funcionamiento, proviene de la investigación en una molécula en el cerebro conocida como el receptor 5HT1A. El receptor 5HT1A se une a la serotonina, otra molécula cerebral que está altamente implicada en la depresión y es el blanco de la mayoría de los medicamentos antidepresivos actuales. Los roedores que carecen de este receptor muestran menos síntomas depresivos en respuesta al estrés, lo que sugiere que está de alguna manera involucrado en la promoción de la depresión. Cuando los científicos han comparado la composición de la parte funcional del receptor 5HT1A de la rata con la de los seres humanos, es 99 por ciento similar, lo que sugiere que los fármacos antidepresivos Es tan importante que la selección natural la ha preservado. La capacidad de "encender" la depresión parece ser importante, entonces, no un accidente.

 

Esto no quiere decir que la depresión no es un problema. Las personas deprimidas a menudo tienen dificultad para realizar actividades cotidianas, no pueden concentrarse en su trabajo, tienden a aislarse socialmente, son letárgicas y, a menudo, pierden la capacidad de disfrutar de actividades tales como comer y tener relaciones sexuales. Algunos pueden sumergirse en episodios severos, prolongados e incluso mortales de depresión.


Entonces, ¿qué podría ser tan útil sobre la depresión? Las personas deprimidas a menudo piensan intensamente acerca de sus problemas. Estos pensamientos se llaman rumiaciones; Son personas persistentes y deprimidas que tienen dificultad para pensar en cualquier otra cosa. Numerosos estudios también han demostrado que este estilo de pensamiento es a menudo muy analítico. Se detienen en un problema complejo, dividiéndolo en componentes más pequeños, que se consideran uno a la vez.

 

Este estilo analítico de pensamiento, por supuesto, puede ser muy productivo. Cada componente no es tan difícil, por lo que el problema se vuelve más manejable. De hecho, cuando se enfrenta a un problema difícil, como un problema de matemáticas, sentirse deprimido es a menudo una respuesta útil que puede ayudarle a analizar y resolverlo. Por ejemplo, en algunas de nuestras investigaciones, hemos encontrado evidencia de que las personas que se deprimen más mientras están trabajando en problemas complejos en una prueba de inteligencia tienden a puntuar más alto en la prueba.

 

El análisis requiere mucho pensamiento ininterrumpido, y la depresión coordina muchos cambios en el cuerpo para ayudar a las personas a analizar sus problemas sin distraerse. En una región del cerebro conocida como la corteza ventrolateral prefrontal (VLPFC), las neuronas deben disparar continuamente para que las personas eviten distraerse. Pero esto es muy exigente enérgicamente para las neuronas VLPFC, al igual que el motor de un coche se alimenta de combustible al subir un camino de montaña. Por otra parte, el disparo continuo puede provocar que las neuronas se descompongan, al igual que el motor del automóvil es más propenso a romperse cuando está estresado. Estudios de depresión en ratas muestran que el receptor 5HT1A está involucrado en el suministro de neuronas con el combustible que necesitan para disparar, así como evitar que se descomponen. Estos procesos importantes permiten que la rumiación depresiva continúe ininterrumpida con un daño neuronal mínimo, lo que puede explicar por qué el receptor 5HT1A es tan evolutivamente importante.

Muchos otros síntomas de la depresión tienen sentido a la luz de la idea de que el análisis debe ser ininterrumpido. El deseo de aislamiento social, por ejemplo, ayuda a la persona deprimida a evitar situaciones que requerirían pensar en otras cosas. Del mismo modo, la incapacidad de obtener placer por el sexo u otras actividades impide que la persona deprimida se dedique a actividades que podrían distraerlo del problema. Incluso la pérdida de apetito que se observa a menudo en la depresión podría considerarse como una promoción del análisis porque la masticación y otras actividades orales interfieren con la capacidad del cerebro para procesar la información.

 

Pero ¿hay alguna evidencia de que la depresión sea útil en el análisis de problemas complejos? Por un lado, si la ronación depresiva era perjudicial, como suponen la mayoría de los clínicos e investigadores, los episodios de depresión deberían ser más lentos cuando las personas reciben intervenciones que estimulan la rumia, como hacer que escriban sobre sus pensamientos y sentimientos más fuertes. Sin embargo, lo contrario parece ser cierto. Varios estudios han encontrado que la escritura expresiva promueve la resolución más rápida de la depresión, y sugieren que esto es porque la gente deprimida consigue la penetración en sus problemas.

 

Hay otra línea sugestiva de evidencia. Varios estudios han encontrado que las personas en estado de ánimo deprimido son mejores en la solución de los dilemas sociales. Sin embargo, estos parecen haber sido precisamente el tipo de problemas lo suficientemente difíciles de requerir análisis e importantes para impulsar la evolución de una emoción tan costosa. Considere una mujer con niños pequeños que descubre que su marido está teniendo un romance. ¿Es la mejor estrategia de la esposa ignorarla, o obligarle a elegir entre ella y la otra mujer, y arriesgarse al abandono? Experimentos de laboratorio indican que las personas deprimidas son mejores en la solución de los dilemas sociales mediante un mejor análisis de los costos y beneficios de las diferentes opciones que podrían tomar.

A veces las personas son reacias a revelar la razón de su depresión porque es embarazoso o sensible, lo encuentran doloroso, creen que deben soldado y los ignoran, o tienen dificultades para poner sus complejas luchas internas en palabras.

 

Pero la depresión es la manera de la naturaleza de decirle que tiene complejos problemas sociales que la mente está decidida a resolver. Las terapias deben tratar de fomentar la rumia depresiva en lugar de tratar de detenerlo, y deben centrarse en tratar de ayudar a la gente a resolver los problemas que desencadenan sus episodios de depresión. (Hay varias terapias eficaces que se centran en esto). También es esencial, en los casos en que hay resistencia a discutir las rumiaciones, que el terapeuta intente identificar y desmantelar esas barreras.

 

Cuando se consideran todas las pruebas, la depresión parece menos como un trastorno en el que el cerebro está operando de manera fortuita o mal funcionando. En cambio, la depresión parece más como el ojo de un vertebrado, una pieza intrincada y altamente organizada de la maquinaria que realiza una función específica.