Los objetos y las personas con los que los niños juegan  pueden proporcionar pistas sobre su orientación sexual eventual, revela el mayor estudio de su tipo. La investigación, que siguió a más de 4500 niños durante los primeros 15 años de sus vidas, busca responder a una de las preguntas más polémicas en las ciencias sociales, pero los expertos se mezclan en los resultados.

"Dentro de su paradigma, es uno de los mejores estudios que he visto", dice Anne Fausto-Sterling, profesora emérita de biología y estudios de género en la Universidad de Brown. El hecho de que estudie el desarrollo a lo largo del tiempo y se base en las observaciones de los padres es una gran mejora con respecto a los estudios previos que intentaron responder a preguntas similares basadas en los propios recuerdos de los encuestados, a menudo poco fiables, dice ella. "Dicho esto ... todavía no están respondiendo preguntas de cómo estas preferencias para los juguetes o diferentes tipos de comportamientos se desarrollan en primer lugar".

El nuevo estudio se basa en gran medida en la investigación realizada en la década de 1970 por el sexo estadounidense y el género investigador Richard Green, que pasó décadas investigando la sexualidad. Fue influyente en el desarrollo del término "trastorno de la identidad de género" para describir el estrés y la confusión sobre el sexo y el género de uno, aunque el término -y el trabajo de Green más ampliamente- ha estado bajo el fuego de muchos psicólogos y científicos sociales que dicen que está mal Etiquetar el género y la sexualidad de alguien "desordenado".

 

En las décadas posteriores, otros estudios han informado de que si un niño juega a lo largo de las líneas tradicionales de género puede predecir su orientación sexual posterior. Pero estos han sido en gran medida criticados por su pequeño tamaño de las muestras, por el dibujo de niños que exhiben lo que los autores llaman "no conformismo" de género extremo, y por varias otras deficiencias metodológicas.

Buscando mejorar esta investigación anterior, Melissa Hines, psicóloga de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, y la compañera de vida de Green, se centraron en los datos del Estudio longitudinal Avon de padres e hijos. El estudio incluye a miles de niños británicos nacidos en la década de 1990. Los padres observaron y reportaron varios aspectos de la conducta de sus hijos, que Hines y su colega de Cambridge, Gu Li, analizaron para lo que ellos llaman juego típico masculino o femenino.

Un ejemplo de juego estereotipado típico de un varón, tal como se define en el estudio, incluiría jugar con camiones de juguete, lucha "áspera" y jugar con otros chicos. El juego típico femenino, por otra parte, incluiría muñecas, jugando a la casa, y jugando con otras muchachas.

Hines y Li examinaron la información de los padres sobre el juego de los niños a las edades de 2,5, 3,5 y 4,75 años, y los organizaron en una escala de uno a 100, con puntuaciones más bajas significando más juego típico femenino y puntuaciones más altas. Luego compararon esos resultados con las respuestas auto-administradas de los participantes como adolescentes a una serie de preguntas administradas por Internet sobre su sexualidad.

Comenzando con el grupo de edad de 3,5 años, el equipo encontró que los niños que participaban mayoritariamente en un juego de "género" (los niños que jugaban con camiones y las niñas que jugaban con muñecas, por ejemplo) probablemente reportaran ser heterosexuales en De 15 años, mientras que los adolescentes que reportaron ser gay, lesbiana o no estrictamente heterosexuales eran más propensos a participar en un juego de "no conformes con el género". El mismo patrón se mantuvo cierto cuando expandieron las opciones de los adolescentes a un espectro de cinco puntos que van desde el 100% heterosexual hasta el 100% homosexual.

Los adolescentes que se describieron a sí mismos como lesbianas obtuvieron un promedio de 10 puntos más alto en la escala de juego de género a los 4,75 años (lo que significa más juego estereotípicamente masculino) que sus pares heterosexuales, y los adolescentes que se describieron como hombres gays anotaron unos 10 puntos en la escala Que sus compañeros, los investigadores informan en Psicología del Desarrollo. Las preguntas de la identidad transgénero no fueron abordadas en el estudio.

"Creo que es notable que la conducta de género infantil medida medido desde los 3,5 años se asocia con la orientación sexual 12 años después", escribió Li en un correo electrónico. "Los hallazgos nos ayudan a entender la variabilidad en la orientación sexual y podrían tener implicaciones para comprender los orígenes de esta variabilidad".

El documento "es sólo un estudio bien hecho en términos de superar algunos de los problemas que han plagado el campo", dice Simon LeVay, un neurocientista jubilado cuyo papel de 1991 en la ciencia despertó el interés en las diferencias cerebrales asociadas con la identidad sexual. "Esto demuestra que algo está sucediendo muy temprano en la vida y apunta lejos de cosas como el modelaje de roles y las experiencias de los adolescentes como razones para convertirse en gay".

Otros cuestionan los métodos y el significado del documento. Según Patrick Ryan Grzanka, un psicólogo que estudia sexualidad y asuntos multiculturales en la Universidad de Tennessee en Knoxville, las creencias y sesgos de los padres acerca del género influyen casi con seguridad en cómo describieron el juego de género de sus hijos, lo que podría desviar su información. Pero lo más preocupante para él son los supuestos culturales que subyacen al estudio en sí. Los autores parecen considerar la no conformidad de género como el principal marcador de la homosexualidad, que no se alinea con la investigación actual, lo que sugiere que sus preferencias individuales por comportamientos o rasgos estereotípicos masculinos o femeninos tienen poco que ver con su orientación sexual.

Grzanka también está consternado de que el artículo no critique la historia de una investigación similar que investigó si los comportamientos infantiles se alineaban con la eventual orientación sexual. No hace mucho tiempo que esa investigación se utilizó para estigmatizar y patologizar a los niños no conformes con el género, dice. "Creo que es importante preguntar por qué estamos tan invertidos en este supuesto vínculo [entre la conformidad de género y la sexualidad] en primer lugar".